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Un hongo mortal podría acabar con la banana, nuevamente

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Has comido precisamente el mismo tipo de plátano cientos, probablemente miles, de veces. A veces ha sido cómicamente grande; en otros, útilmente del tamaño de la palma de la mano para un refrigerio conveniente. Más maduro o más verde, golpeado en tránsito o recién salido del mercado, en enfermedad o en salud, desde una perspectiva genética, ha sido el mismo plátano viejo una y otra vez. Y eso es un problema.

Prácticamente todos los bananos de supermercado en el mundo son Cavendish, una variedad elegida por su resistencia y fácil cultivo. En la década de 1950, reemplazó al Gros Michel, un plátano comparable que fue completamente eliminado por el hongo de la enfermedad de Panamá. 

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También conocido como hongo Fusarium, el tizón ennegrece los plátanos de adentro hacia afuera. Una vez que se infecta una plantación, su fruta es tostada. 

Incluso décadas después de que las bananas se hayan ido, las esporas se quedan en el suelo, con el potencial de volver a infectar los cultivos nuevamente.

Durante los últimos 30 años, el hongo ha causado estragos en las plantaciones de banano en el sudeste de Asia, Oriente Medio y África.

Ahora, el instituto de agricultura y pesca de Colombia ha declarado una emergencia nacional después de que el hongo fuera encontrado en la provincia nororiental de La Guajira en junio. Casi 170 hectáreas (420 acres) de plantaciones han sido puestas en cuarentena desde entonces.

Nunca es una buena noticia cuando una cosecha se enferma. Pero para el plátano Cavendish, es especialmente preocupante. Esto se debe a que el plátano se basa en un solo clon genético, produciendo un monocultivo mundial extremadamente vulnerable a las epidemias.Imagen relacionada

No tiene por qué ser así, por supuesto. Hay más de 1,000 variedades de banano en todo el mundo. Aunque no todos son tan sabrosos o tan robustos como los Cavendish, su diversidad genética les otorga algo muy importante: las defensas contra la enfermedad. 

Al mismo tiempo, la escasez de investigación y desarrollo sobre un plátano de respaldo ha dejado a la tercera mayor exportación agrícola de Colombia abierta a los ataques.

El mundo ama las bananas. Pero si el Cavendish cae, como amenaza con hacerlo, los científicos agrícolas trabajarán de lleno para encontrar un reemplazo.

Una alternativa podría incluir el uso de las secuencias del genoma del plátano y el hongo Fusarium para diseñar un Cavendish 2.0, con resistencia al tizón. Si puede hacer frente a otras infecciones aún desconocidas es una pregunta abierta.